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Nopal (de la palabra náhuatl nohpalli [ para las almohadillas de la planta) es un nombre común en español mexicano para Opuntia cacti (comúnmente denominado en inglés como tuna), así como para sus almohadillas.

Hay aproximadamente ciento catorce especies conocidas endémicas de México, donde la planta es un ingrediente común en numerosos platos de la cocina mexicana. Las almohadillas de nopal se pueden comer crudas o cocidas, se usan en mermeladas, sopas, guisos y ensaladas, además de usarse para la medicina tradicional o como forraje para los animales. Los nopales cultivados son con mayor frecuencia de las especies Opuntia ficus-indica u Opuntia joconostle aunque las almohadillas de casi todas las especies de Opuntia son comestibles. La otra parte del nopal que es comestible es la fruta llamada atún en español y la “tuna” en inglés.

Los nopales generalmente se venden frescos en México, se limpian de espinas y se cortan según el deseo del cliente en el lugar, también se pueden encontrar enlatados o embotellados, y con menos frecuencia secados, especialmente para la exportación. Cortados en rodajas o cortados en cubos, los nopales tienen un sabor ligero y ligeramente ácido, como las judías verdes, y una textura crujiente y mucilaginosa. En la mayoría de las recetas, el líquido mucilaginoso que contienen está incluido en la cocción. Son más tiernos y jugosos en la primavera.

Los nopales se usan más comúnmente en la cocina mexicana en platos como huevos con nopales “huevos con nopal”, carne con nopales “carne con nopal”, tacos de nopales, en ensaladas con tomate, cebolla y queso panela (queso panela), o simplemente por sí mismos como un vegetal lateral. Los nopales también se han convertido en un ingrediente importante en la cocina de Nuevo México y en la cultura tejana de Texas.

Contenido nutritivo

Por porción de taza de EE. UU., La fruta de nopal es una fuente excelente de manganeso mineral dietético (20% del valor diario, DV) y una buena fuente de vitamina C (13% DV), magnesio (11% DV) y calcio (14% DV), con el contenido de nutrientes mejorando a medida que la planta madura.  Su calcio puede no estar biológicamente disponible porque está presente como oxalato de calcio, un complejo no absorbible en el intestino delgado.

Investigación

Los nopales dietéticos se encuentran en investigación preliminar sobre cómo puede afectar el índice glucémico.

Valor económico

El cactus nopal crece extensamente en todo México, siendo especialmente abundante en las regiones áridas y semiáridas del centro de México. En México hay más de tres millones de hectáreas (ha) de tierra utilizada para cultivar nopal. Hay tres formas típicas de cultivar nopal cactus: plantaciones comerciales, granjas familiares y jardines, o en la naturaleza. El uso principal para el nopal cultivado es para alimentar ganado con ciento cincuenta mil hectáreas designadas para ese fin.  Después de eso, aproximadamente 57,000 hectáreas se utilizan para producir fruta de tuna, 10,500 hectáreas para la producción de pastillas, y 100 ha a la producción de cochinilla. En 1996 había 20,300 granjeros de higo chumbo, así como aproximadamente 8000 granjeros de nopal generales, con toda la gente implicada en las industrias de proceso y en la producción de cochinilla, empleando un número significativo de la población mexicana. Nopal se cultiva en dieciocho de los estados mexicanos con 74% en el Distrito Federal, con un rendimiento anual de 58,000 toneladas tanto del atún como de las almohadillas. El cultivo de nopal proporciona a muchas comunidades de subsistencia empleo, alimentos, ingresos y les permite permanecer en sus tierras.

La detección de la polilla Cactoblastis cactorum en México en 2006 causó ansiedad entre las autoridades fitosanitarias del país, ya que este insecto puede ser potencialmente devastador para la industria del cactus. Por otro lado, el mismo insecto fue utilizado con éxito en Australia en 1925 para controlar la población de cactus, ya que se convirtió en una especie invasora después de su introducción.

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