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Menta

plantas medicinales

Mentha  es un género de plantas de la familia Lamiaceae (familia de la menta). Se estima que existen de 13 a 18 especies, y la distinción exacta entre especies aún no está clara. La hibridación entre algunas de las especies ocurre naturalmente. Se conocen muchos otros híbridos, así como numerosos cultivares.

El género tiene una distribución subcosmopolita en Europa, África, Asia, Australia y América del Norte.

Las mentas son hierbas aromáticas, casi exclusivamente perennes, raramente anuales. Tienen estolones de gran expansión subterráneos y de superficie y tallos erectos, cuadrados, ramificados. Las hojas están dispuestas en pares opuestos, de oblongo a lanceolado, a menudo velloso, y con un margen serrado. Los colores de las hojas varían de verde oscuro y verde grisáceo a púrpura, azul y, a veces, amarillo pálido. Las flores son de color blanco a morado y se producen en espirales falsas llamadas verticiladores. La corola tiene dos labios con cuatro lóbulos subiguales, el lóbulo superior suele ser el más grande. La fruta es una nutlet, que contiene de una a cuatro semillas.

Si bien las especies que componen el género Mentha están ampliamente distribuidas y se pueden encontrar en muchos ambientes, la mayoría crecen mejor en ambientes húmedos y húmedos. Las mentas crecerán 10-120 cm de alto y pueden extenderse sobre un área indeterminada. Debido a su tendencia a propagarse sin control, algunas mentas se consideran invasivas.

Usos

Culinario

Un frasco de gelatina de menta: la gelatina de menta es un condimento tradicional servido con platos de cordero.

Limonana (limonada de menta) servida en Damasco, Siria
La hoja, fresca o seca, es la fuente culinaria de la menta. Por lo general, se prefiere la menta fresca a la menta seca cuando el almacenamiento de la menta no es un problema. Las hojas tienen un sabor cálido, fresco, aromático y dulce con un retrogusto fresco, y se usan en tés, bebidas, gelatinas, jarabes, dulces y helados. En la cocina de Medio Oriente, la menta se usa en platos de cordero, mientras que en la cocina británica y la cocina estadounidense, se usan salsa de menta y gelatina de menta, respectivamente.

La menta es un ingrediente necesario en el té Touareg, un té popular en el norte de África y los países árabes. Las bebidas alcohólicas a veces contienen menta para sabor o guarnición, como el julepe de menta y el mojito. Crème de menthe es un licor con sabor a menta que se usa en bebidas como el saltamontes.

El aceite esencial de menta y el mentol se usan ampliamente como aromatizantes en los refrescadores del aliento, bebidas, enjuagues bucales antisépticos, pasta de dientes, chicle, postres y dulces, como la menta (caramelo) y el chocolate con menta. Las sustancias que le dan a las mentas sus aromas y sabores característicos son el mentol (el aroma principal de la menta y la hierbabuena japonesa) y pulegona (en pennyroyal y menta corsa). El compuesto principal responsable del aroma y sabor de la menta verde es la L-carvona.

Las larvas de algunas especies de lepidópteros utilizan mentas como plantas comestibles, incluidas las polillas buffermine.

Medicina tradicional y cosméticos

La menta se usó originalmente como una hierba medicinal para tratar el dolor de estómago y los dolores de pecho.  Hay varios usos en la medicina tradicional y la investigación preliminar para su posible uso en el tratamiento del síndrome del intestino irritable.

El mentol del aceite esencial de menta (40-90%) es un ingrediente de muchos cosméticos y algunos perfumes. El aceite esencial de mentol y menta también se usa en aromaterapia, que puede tener un uso clínico para aliviar las náuseas posteriores a la cirugía.

Reacción alérgica

Aunque se usa en muchos productos de consumo, la menta puede causar reacciones alérgicas en algunas personas, induciendo síntomas tales como calambres abdominales, diarrea, dolores de cabeza, acidez estomacal, hormigueo o entumecimiento alrededor de la boca, anafilaxis o dermatitis de contacto.

Insecticidas

El aceite de menta también se usa como un insecticida ecológico por su capacidad de matar algunas plagas comunes como avispas, avispones, hormigas y cucarachas.

Aroma de la habitación y aromaterapia

Conocido en la mitología griega como la hierba de la hospitalidad, uno de los primeros usos conocidos de la menta en Europa fue como un desodorizante de la habitación.  La hierba estaba esparcida por el suelo para cubrir el olor de la tierra compacta. Pisar la hierbabuena ayudó a difundir su aroma a través de la habitación. Hoy en día, es más comúnmente utilizado para la aromaterapia a través del uso de aceites esenciales.

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