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Eucalipto

plantas

Eucalipto es un género diverso de árboles y arbustos en flor (incluido un grupo distinto con un hábito de crecimiento de mallee de tallo múltiple) en la familia de los mirtos, Myrtaceae. Los miembros del género dominan la flora arbórea de Australia, e incluyen Eucalyptus regnans, la planta con flores más alta conocida en la Tierra.

Hay más de 700 especies de eucaliptos y la mayoría son nativas de Australia; un número muy pequeño se encuentra en áreas adyacentes de Nueva Guinea e Indonesia. Una especie, Eucalyptus deglupta, se extiende hasta el norte de Filipinas. De las 15 especies encontradas fuera de Australia, solo nueve son exclusivamente no australianas. Las especies de eucaliptos se cultivan ampliamente en el mundo tropical y templado, incluidas las Américas, Europa, África, la cuenca mediterránea, Oriente Medio, China y el subcontinente indio. Sin embargo, el rango en el que se pueden plantar muchos eucaliptos en la zona templada está limitado por su limitada tolerancia al frío. Australia está cubierta por 92,000,000 de hectáreas (227,336,951 acres) de bosques de eucaliptos, que comprenden tres cuartas partes del área cubierta por bosque nativo.

Algunas especies de eucalipto han atraído la atención de los horticultores, los investigadores del desarrollo mundial y los ecologistas debido a características deseables, como ser fuentes de madera de rápido crecimiento, producir aceite que se puede usar para limpiar y como insecticida natural, o la capacidad de usarse para drenar pantanos y de ese modo reducir el riesgo de malaria. El aceite de eucalipto tiene muchos usos, como combustibles, fragancias, repelente de insectos y actividad antimicrobiana. Los eucaliptos muestran efectos alelopáticos; liberan compuestos que inhiben el crecimiento de otras especies de plantas cercanas. Fuera de sus rangos naturales, los eucaliptos son elogiados por su impacto económico beneficioso en las poblaciones pobres.

En los días cálidos, los bosques de eucaliptos a veces están envueltos en una niebla similar a la niebla de compuestos orgánicos volátiles vaporizados (terpenoides); las montañas azules australianas toman su nombre de la neblina.

Cultivo y usos

Los eucaliptos fueron introducidos desde Australia al resto del mundo siguiendo la expedición de Cook en 1770. Recogidos por Sir Joseph Banks, botánico de la expedición, posteriormente fueron introducidos en muchas partes del mundo, especialmente en California, Brasil, Ecuador, Colombia, Etiopía , Marruecos, Portugal, Sudáfrica, Uganda, Israel-Palestina, Galicia y Chile. Del orden de 250 especies se cultivan en California. En Portugal y también en España, se han plantado eucaliptos en plantaciones para la producción de madera para pasta. Los eucaliptos son la base de varias industrias, como el aserrío, la celulosa, el carbón y otros. Varias especies se han vuelto invasoras y están causando grandes problemas para los ecosistemas locales, principalmente debido a la ausencia de corredores de vida silvestre y la gestión de rotaciones. Los eucaliptos tienen muchos usos que los han convertido en árboles económicamente importantes y se han convertido en un cultivo comercial en áreas pobres como Tombuctú, África y los Andes peruanos, a pesar de las preocupaciones de que los árboles sean invasores en algunos países como Sudáfrica.  Las más conocidas son quizás las variedades karri y yellow box. Debido a su rápido crecimiento, el beneficio principal de estos árboles es su madera. Se pueden cortar en la raíz y volver a crecer. Proporcionan muchas características deseables para su uso como adorno, madera, leña y madera para pasta. También se usa en varias industrias, desde postes de cercas y carbón hasta extracción de celulosa para biocombustibles. El crecimiento rápido también hace que los eucaliptos sean adecuados como cortavientos y para reducir la erosión.

Los eucaliptos extraen una gran cantidad de agua del suelo a través del proceso de transpiración. Se han plantado (o replantado) en algunos lugares para bajar el nivel freático y reducir la salinización del suelo. Los eucaliptos también se han usado como una forma de reducir la malaria drenando el suelo en Argelia, Líbano, Sicilia, en otras partes de Europa, en el Cáucaso (Georgia occidental) y California. El drenaje elimina los pantanos que proporcionan un hábitat para las larvas de mosquitos, pero también puede destruir las áreas ecológicamente productivas. Este drenaje no se limita a la superficie del suelo, porque las raíces de eucalipto tienen una longitud de hasta 2,5 m (8,2 pies).

Aceite de eucalipto

El aceite de eucalipto se destila fácilmente a vapor de las hojas y se puede usar para limpiar y disolvente industrial, como antiséptico, para desodorizar, y en cantidades muy pequeñas en suplementos alimenticios, especialmente dulces, pastillas para la tos, pasta de dientes y descongestionantes. Tiene propiedades repelentes de insectos (Jahn 1991 a, b; 1992) y es un ingrediente activo en algunos repelentes de mosquitos comerciales (Fradin & Day 2002).

Miel

El néctar de algunos eucaliptos produce miel monofloral de alta calidad. Instrumentos musicales La madera de eucalipto también se usa comúnmente para hacer didgeridoos, un instrumento tradicional de viento aborigen australiano.  El tronco del árbol es ahuecado por termitas, y luego se corta si el diámetro es del tamaño y forma correctos.

Tintes

Todas las partes de Eucalyptus se pueden usar para hacer tintes que sean sustantivos sobre fibras de proteína (como seda y lana), simplemente procesando la parte de la planta con agua. Los colores que se deben alcanzar van desde el amarillo y el naranja hasta el verde, el marrón, el chocolate y el rojo oscuro. El material restante después del procesamiento se puede usar de forma segura como mantillo o fertilizante.

Prospección

Los eucaliptos en el interior de Australia extraen oro de decenas de metros bajo tierra a través de su sistema de raíces y lo depositan como partículas en sus hojas y ramas. Un detector Maia para imágenes elementales de rayos X en el Sincrotrón australiano mostró claramente depósitos de oro y otros metales en la estructura de hojas de eucalipto de la región de Kalgoorlie en Australia Occidental que no se hubieran podido rastrear con otros métodos. Las “pepitas” microscópicas en hojas no valen la pena coleccionarse, pero pueden proporcionar una forma ambientalmente benigna de localizar depósitos minerales subterráneos.

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