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Cascara sagrada

laxantes

Rhamnus purshiana (cáscara espino cerval, cáscara, gayuba, y en la jerga Chinook, chittem y chitticum, sin. Frangula purshiana, Rhamnus purshianus) es una especie de espino cerval nativa del oeste de América del Norte desde el sur de la Columbia Británica al sur hasta el centro de California, y hacia el este a al noroeste de Montana.

La corteza seca de cáscara se ha utilizado durante siglos como laxante, primero por los nativos americanos en el noroeste del Pacífico y luego por los europeos / EE. UU. colonizadores. Los químicos principales responsables de la acción laxante son los glicósidos de hidroxiantraceno (particularmente los cascarosidos A, B, C y D) y la emodina. Estos actúan como laxantes estimulantes, con los glicósidos de hidroantraceno que estimulan el peristaltismo y emodina excitando las células del músculo liso en el intestino grueso.

Descripción

Rama de un árbol de cáscara. Tenga en cuenta las hojas alternas prominentemente veteadas, las ramitas rojizas y los racimos de flores en las axilas de las hojas.
La cáscara es un gran arbusto o árbol pequeño de 4.5-10 m de altura, con un tronco de 20-50 cm de diámetro.

La corteza externa es de color parduzco a gris plateado con manchas claras (a menudo, en parte, de líquenes) y la superficie interna de la corteza es lisa y amarillenta (se vuelve marrón oscuro con la edad y / o la exposición a la luz solar).  La corteza de cascara tiene un sabor intensamente amargo que permanecerá en la boca durante horas, dominando las papilas gustativas.

Las hojas son simples, deciduas, alternas, agrupadas cerca de los extremos de las ramitas. Son ovales, 5-15 cm de largo y 2-5 cm de ancho con un pecíolo de 0.6-2 cm, brillante y verde en la parte superior, y un verde opaco, más pálido debajo;  y tienen dientes pequeños en los márgenes, y paralelos venas.

Las flores son pequeñas, de 4-5 mm de diámetro, con cinco pétalos de color amarillo verdoso, formando una copa. Las flores florecen en racimos en forma de umbela, en los extremos de los pedúnculos distintivos que se unen a las axilas de las hojas. La temporada de floración es breve, desde principios hasta mediados de la primavera, desapareciendo a principios del verano.  La fruta es una drupa de 6-10 mm de diámetro, de color rojo brillante al principio, que madura rápidamente de color morado oscuro o negro, y que contiene una pulpa amarilla y dos o tres semillas duras, lisas, verde oliva o negras.

Rango y hábitat

Cascara es nativa del norte de California a la Columbia Británica y al este de las Montañas Rocosas en Montana.  A menudo se encuentra a lo largo de las corrientes de los bosques de coníferas mixtas caducifolias de los valles y en los bosques húmedos de montaña. La cáscara es común en el sotobosque del bosque de arce de hoja grande, junto al cornejo de mimbre rojo y el aliso rojo.

En muchas áreas, la alta demanda del mercado de corteza de cáscara ha llevado a la sobreexplotación de árboles silvestres, que pueden tener poblaciones de cáscara muy reducidas.

La medicina tradicional como laxante

Históricamente, la cáscara se usaba en la medicina tradicional como laxante y, a fines del siglo XX, la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) aprobó su uso para este propósito. Sin embargo, a principios del siglo XXI, la FDA retiró su aprobación, citando la ausencia de evidencia de eficacia y seguridad.  Cascara sigue disponible en los Estados Unidos como un suplemento dietético no regulado.

Antecedentes históricos

La corteza seca y envejecida de R. purshiana ha sido utilizada continuamente durante muchos años por nativos del noroeste del Pacífico y euroamericanos inmigrantes como medicina natural laxante, como una de varias medicinas herbales que contienen antraquinona, incluyendo la hoja y los frutos del sen, el látex de Aloe vera y la raíz de la planta de ruibarbo. Comercialmente se llama “cáscara sagrada” (“corteza sagrada” en español), mientras que tradicionalmente se la conoce como “corteza de chittem” o “corteza de chitticum”.

Los conquistadores españoles que exploraron el noroeste del Pacífico en el siglo XVII se encontraron con muchos pueblos indígenas que usaban la corteza de R. purshiana como laxante. Le dieron el nombre de “corteza sagrada” (cáscara sagrada) en honor a su eficacia. En 1877, la compañía farmacéutica estadounidense Parke-Davis estaba produciendo preparaciones de cáscara, y poco después los productos de cáscara se exportaban a los mercados europeos. La explosión de la industria de cáscara causó un gran daño a las poblaciones nativas de cáscara durante el siglo XX, como resultado de la sobreexplotación.

En 1999, la cáscara representó más del 20% del mercado nacional de laxantes en los EE. UU., Con un valor estimado de $ 400 millones. La corteza en sí misma valía aproximadamente $ 100 millones. Cascara se encontró en más preparaciones de drogas que cualquier otro producto natural en América del Norte, y se cree que es el catártico más utilizado en el mundo.

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